Fiche d’information

Qu’est-ce que la diphtérie?

La diphtérie est une maladie grave provoquée par la bactérie Corynebacterium diphtheriae (ou dans certains cas par la bactérie Corynebacterium ulcerans), qui colonise les muqueuses de la gorge et des voies respiratoires supérieures et qui peut produire une toxine affectant d’autres organes.

Image of woman with fever

Quels sont les symptômes de la diphtérie?

Les personnes infectées par la bactérie responsable de la diphtérie peuvent développer ou non des symptômes, mais elles sont porteuses de la bactérie et sont susceptibles d’infecter d’autres personnes.

  • La plupart des personnes atteintes de diphtérie ont une infection des voies respiratoires, qui se caractérise par des maux de gorge et une fièvre de faible intensité au cours des premiers jours de la maladie. Les personnes atteintes de formes légères de la maladie ne développeront pas d’autres symptômes.
  • Si la maladie est plus grave, une membrane dense se forme. Cette membrane peut être localisée (par exemple, uniquement sur les amygdales ou le pharynx) ou peut recouvrir une large zone des voies respiratoires du patient. Les personnes atteintes de formes plus graves peuvent développer un gonflement visible du cou («cou de taureau»).
  • La diphtérie peut provoquer des lésions cutanées formant des ulcères recouverts d’une membrane grise qui ne guérit pas. Ces lésions sont plus fréquentes chez les personnes en situation de précarité, sans abri, ou chez les toxicomanes.

Quelles sont les complications de la diphtérie?

Même avec un traitement, un patient sur 10 atteints de diphtérie respiratoire décède, des problèmes cardiaques constituant la cause de décès par diphtérie la plus fréquente. La bactérie peut libérer des toxines dans le système circulatoire et les tissus, provoquant notamment des lésions importantes au niveau des organes. Des complications cardiaques et des complications neurologiques, telles qu’une paralysie, peuvent également survenir.

woman coughs

Comment la diphtérie se transmet-elle?

La diphtérie se transmet par l’intermédiaire de gouttelettes provenant des voies respiratoires d’une personne infectée, particulièrement par la toux ou les éternuements. En cas de lésion cutanée, elle peut se transmettre par contact avec les plaies ou les lésions d’une personne infectée.

Les personnes atteintes de diphtérie et non traitées peuvent être contagieuses pendant quatre semaines au maximum et les personnes porteuses de la bactérie peuvent l’être plus longtemps, même en l’absence de symptômes.

La forme de la maladie affectant la peau se rencontre principalement chez les personnes en situation de précarité, sans abri, ou chez les toxicomanes. Les facteurs de risque d’infection incluent également les voyages, un contact étroit avec du bétail et la consommation de produits laitiers crus.

Qui est exposé au risque de diphtérie?

Les personnes non vaccinées qui ont été en contact étroit avec une personne infectée risquent une infection par la diphtérie.

Baby being vaccinated

Comment prévenir la diphtérie?

Il existe un vaccin efficace contre la diphtérie et la vaccination massive a considérablement réduit le nombre de cas en Europe et dans le monde. La vaccination contre la diphtérie fait partie des programmes de vaccination de routine et le vaccin est administré en combinaison avec les vaccins contre d’autres maladies. Cependant, le nombre de cas de diphtérie est susceptible d’augmenter de nouveau si la couverture vaccinale diminue.

Comment la diphtérie est-elle traitée?

Il est possible de traiter la diphtérie au moyen d’antitoxines et d’antibiotiques. Les personnes vivant avec une personne atteinte de diphtérie peuvent se voir administrer une antibiothérapie préventive.